Take a fresh look at your lifestyle.

Why I’d rather be living in 1962: The smoking was ghastly… but PETER HITCHENS revels in his youth 

388

Vorige week vroeg onze briljante boekrecensent Craig Brown: ‘Zou je liever terug leven in 1962?’ Hij werd ertoe aangezet deze vraag te stellen door de irritante linkse historicus David Kynaston, wiens nieuwe boek, On The Cusp, het Groot-Brittannië van bijna 60 jaar geleden beschrijft.

Net als David Kynaston (geboren, net als ik, in 1951), kan ik me het tijdperk herinneren dat hij beschrijft. Groot-Brittannië voelde zich op dat moment vreemd veilig, hoewel het in feite op het punt stond vijf revoluties te ondergaan: in muziek, seks, politiek, onderwijs en smaak.

Het was vooral veilig voor kinderen en we mochten te voet en met de fiets door de buitenwijken en het platteland zwerven, vrij zonder toezicht op een manier die nu volkomen onmogelijk lijkt. Maar het was zo.

Mensen spotten soms met mijn kijk op het verleden als een idealisering van het Ladybird Book van een Groot-Brittannië dat er nooit is geweest.

Maar toen de Ladybird-kunstenaar Harry Wingfield stierf, was het de linkse Guardian die schreef: ‘Zijn werk was gebaseerd op foto’s die hij maakte van spelende kinderen op de nieuwe stadswijken van West Midlands in de buurt van waar hij woonde. Hij tekende wat hij zag, en zijn foto’s toonden de realiteit van het leven van deze kinderen.

Het jaar 1962 was vooral veilig voor kinderen, en we mochten vrij zonder toezicht door de buitenwijken en het platteland zwerven op een manier die nu volkomen onmogelijk lijkt (stock afbeelding)

‘De nakomelingen van respectabele arbeiders, ze kleedden zich netjes, waren gehoorzaam en conformeerden zich aan de stereotypen van die tijd, waarbij Peter papa hielp en Jane mama een handje hielp in de keuken.’

En ik zou zeggen dat dit nog steeds heel erg waar was voor dezelfde landgoederen in de South Midlands en Yorkshire, waar ik in de jaren zestig en zeventig als studenttrotkist op zondagochtend naartoe ging, tevergeefs proberend revolutionair gevoel op te wekken. Ik denk nog steeds dat de verkoop van sociale woningen en het uiteenvallen van deze grotendeels gelukkige, vredige plaatsen een van de ergste fouten was die we ooit hebben gemaakt.

‘Hoe goed waren die goede oude tijd eigenlijk?’ vroeg Craig, die in 1957 werd geboren en zich niet echt kan herinneren 1962.

Het is een domme vraag. Er waren toen geen goede oude dagen, daarvoor of later. We leven in een onvolmaakte, vuile, oneerlijke wereld en dat zal altijd zo blijven, en als je in het hele verleden van de mensheid naar perfectie zoekt, zul je die niet vinden.

Mensen die geloven dat alle beweging voorwaarts en omhoog is, en dat alle verandering vooruitgang is, zoals David Kynaston, zullen in het verleden ellende vinden, maar het geluk en de tevredenheid missen. Ze moeten dit doen om de eindeloze rotzooi die ze ons aandoen te rechtvaardigen.

Maar ze zullen ook snel voorbij gaan aan de nieuwe ellende die de oude heeft vervangen.

Dus je kunt ofwel zeggen dat het je niets kan schelen, dat alles min of meer hetzelfde blijft, en dat mensen altijd zeuren over het land dat naar de honden gaat, altijd gedaan heeft, altijd zal doen. Of je moet, net als ik, een eerlijk antwoord geven op de vraag. Dus ja, ik denk dat ik liever in 1962 zou leven dan in 2021, laat staan ​​in 2022, wat mij vrij weinig belovend lijkt.

Historicus David Kynaston (afgebeeld in 2018) On The Cusp beschrijft het Groot-Brittannië van bijna 60 jaar geleden.  Net als David Kynaston (geboren, net als ik, in 1951), kan ik me het tijdperk herinneren dat hij beschrijft

Historicus David Kynaston (afgebeeld in 2018) On The Cusp beschrijft het Groot-Brittannië van bijna 60 jaar geleden. Net als David Kynaston (geboren, net als ik, in 1951), kan ik me het tijdperk herinneren dat hij beschrijft

Om dit goed te begrijpen, moet je het verschil zien tussen hoeveel rijker we zijn aan goederen en gadgets en zo, en zien hoeveel armer we zijn in gebieden die niet zo gemakkelijk opgemerkt of gemeten kunnen worden. Je moet je ook afvragen hoe 2021 eruit zou zien als we in de jaren na 1962 onze toekomst verstandiger hadden gekozen.

Je kunt wijzen op de materiële verbetering die de betere ziekenhuizen heeft gebouwd en het morele verval negeren dat heeft geleid tot zoveel meer wrede misdaad. Je kunt zeggen – net als ik – dat, als we beter bestuurd waren, we nog steeds de verbeterde zorg zouden hebben, maar we zouden niet de mescriminaliteit hebben.

Je kunt je verheugen over de enorme verscheidenheid aan voedingsmiddelen die we nu gemakkelijk kunnen kopen, vergeleken met het saaie dieet van toen. En u kunt blij zijn met de kant-en-klare beschikbaarheid van afhaalmaaltijden. Maar tegelijkertijd moet je opmerken hoe weinig kinderen ooit met hun gezin aan tafel gaan zitten om te eten, en hoe weinig gezinnen, zoals we ze ooit kenden, nu nog bestaan.

Niets zal me ervan overtuigen dat kinderen over het algemeen beter af zijn zonder vader, of baat hebben bij het uit elkaar gaan van hun ouders, hoe warm, comfortabel en vol computerspelletjes hun huizen ook zijn.

Ongetwijfeld zullen mensen als David Kynaston zeggen: ‘Hoe zit het met de naakte raciale vooroordelen, de verschrikkelijke tanden, het onophoudelijke roken?’ Waarop ik zou antwoorden dat ik net zoveel een hekel heb aan vooroordelen als zij, en mijn campagne ertegen in de jaren zestig beschouw als een van de goede dingen die ik destijds heb gedaan.

Maar het vooroordeel is niet verdwenen, alleen maar omdat het beter verborgen is en mensen hebben geleerd het voor zichzelf te houden. Bovendien zijn er nieuwe vooroordelen en onverdraagzaamheid – vooral tegen politiek en moreel conservatieve mensen en opvattingen, en soms naakt tegen de oude – ontstaan ​​die vrij open en onbeschaamd zijn.

Het gebit van arme kinderen lijkt me bijna net zo erg verrot en onvoldoende behandeld als toen, met veel minder excuus. De British Dental Journal meldde in 2018 dat tandbederf de belangrijkste reden was waarom kinderen van vijf tot negen jaar in het ziekenhuis werden opgenomen (ongeveer 25.000 van hen), en in 2017 waren de jongsten die deze behandeling nodig hadden twee kinderen van nog geen jaar oud.

Het roken was afschuwelijk en het is nog steeds ongelooflijk voor mij dat er tot voor kort reclame werd gemaakt voor sigaretten op tv, lang nadat hun verschrikkelijke effecten bekend waren. Maar het is nog steeds gebruikelijk, en bovendien hebben we nu marihuana, beide gepromoot door productplaatsing in films en op tv.

Ja, er was toen geweld, maar ik denk niet dat er ooit zoveel mescriminaliteit was als nu. En onze ziekenhuizen in 1962 konden – zoals briljante chirurgen nu altijd doen – de gewonden niet redden. Ze misten zowel de vaardigheden als de uitrusting.

Het is nog steeds ongelooflijk voor mij dat er tot voor kort op tv reclame werd gemaakt voor sigaretten, lang nadat hun verschrikkelijke effecten bekend waren.  Maar roken is nog steeds gebruikelijk, zelfs nu (stock afbeelding)

Het is nog steeds ongelooflijk voor mij dat er tot voor kort op tv reclame werd gemaakt voor sigaretten, lang nadat hun verschrikkelijke effecten bekend waren. Maar roken is nog steeds gebruikelijk, zelfs nu (stock afbeelding)

Maar de messen die tegenwoordig door de moordenaars worden gebruikt, zijn niet scherper, langer of gemakkelijker te krijgen dan 60 jaar geleden. Wat is veranderd, ligt in de geest, en misschien de bereidheid om drugs te gebruiken, van degenen die ze gebruiken. Hier is een paradox. Als we de ziekenhuizen van 1962 hadden, en de misdaad- en drugsproblemen van nu, zou ons moordcijfer angstaanjagend hoger zijn dan het is.

Het geweld is veel groter, maar er sterven er minder aan. Is dit een voorschot? Of is het een grote achteruitgang die we voor onszelf hebben weten te verbergen? We zijn niet van imperfectie naar perfectie gegaan, we zijn gewoon op een andere manier imperfect. Dus waarom kies ik 1962 boven 2021?

Deels is het omdat ik me de serene rust van Groot-Brittannië herinner vóór het tijdperk van de snelweg, en voordat het autobezit gek werd.

In 1962 hadden we de spoorwegen nog niet helemaal tot een romp teruggebracht en het landschap beplakt met autosnelwegen en rondwegen.

Kinderen liepen en fietsten nog steeds massaal naar school. Bussen waren goedkoop en snel. Vooral op het platteland was er nog een groot deel van de tijd echte stilte.

Op dat platteland vonden menselijke stemmen of het geluid van dieren plaats tegen een achtergrond van diepe stilte. In de steden waren individuele auto’s misschien luidruchtiger, maar er waren echte intervallen tussen hen.

Nu zal er op bijna elke plaats, behalve in de meest onbewoonde en afgelegen gebieden, altijd het verre geraas en geraas van het verkeer zijn, en het vliegtuiglawaai vermengd, om nog maar te zwijgen van de sinistere, ontmoedigende gloed van kunstlicht aan bijna elke horizon, die de nacht en het uitwissen van de sterren, die geweldige herinneringen aan wat er echt toe doet.

En ik zou ervoor kiezen om in 1962 te leven omdat we nog niet zoveel dingen hadden vernietigd die we nu nooit kunnen vervangen.

Zelfs David Kynaston erkent dat in de jaren zestig steden en platteland werden verwoest door een razernij voor lelijke betonnen moderniteit, waarin veel mooie gebouwen plaatsmaakten voor tat. En ik betwijfel of we ooit in staat zullen zijn om de spoorlijnen te herbouwen die Ernest Marples, zelfs toen, van plan was te verscheuren.

Dan waren er de staatsgrammaticascholen van Engeland en Wales, en hun equivalenten in Schotland, waarvan de oprichting eeuwen duurde maar in maanden werd vernietigd. Toen deze verdwenen waren, was het heel moeilijk te hopen dat Groot-Brittannië, zoals ik het als kind zag, ooit weer Groot-Brittannië zou zijn.

In 1962 hadden we misschien de verkeerde toekomst gekozen, maar we hadden die nog niet tot stand gebracht, en alle poorten geblokkeerd en alle bruggen afgebroken, die ons misschien van onze ergste fouten hadden weggeleid.

EEN HERINNERING AAN WAT CRAIG BROWN VORIGE WEEK SCHREEF…

Hoe goed was de goede oude tijd? Als je de keuze hebt, zou je dan liever terug leven in 1962?

In zijn korte boek On The Cusp: Days Of ’62 biedt David Kynaston een momentopname van Groot-Brittannië in de zomer en herfst van 1962, een tijd waarin de natie, zoals de titel zegt, op het punt stond ‘een land waar deuren en ramen stonden op het punt iets wijder open te schuiven’.

Oude manieren werden terzijde geschoven om plaats te maken voor een meer egalitaire, meer gemechaniseerde, minder traditionele samenleving.

Met zijn arendsoog selecteert Kynaston details en incidenten die als emblemen dienen voor grotere verschuivingen in de tijdgeest.

Hij begint met het opsommen van het reilen en zeilen in een enkele week in juni 1962.

In On The Cusp: Days Of '62 biedt David Kynaston (afgebeeld in oktober 2009) een momentopname van Groot-Brittannië in 1962. Oude manieren werden opzij geschoven om plaats te maken voor een minder traditionele samenleving

In On The Cusp: Days Of ’62 biedt David Kynaston (afgebeeld in oktober 2009) een momentopname van Groot-Brittannië in 1962. Oude manieren werden opzij geschoven om plaats te maken voor een minder traditionele samenleving

Engeland was in de kwartfinale van het WK tegen Brazilië, maar er was geen verslag van de wedstrijd op een van de twee televisiezenders: in plaats daarvan toonde de BBC hymnes van de Tabernacle Welsh Presbyterian Church in Bangor, gevolgd door Wagon Train en vervolgens een Zweeds circus.

In Brighton heerste vandalisme, motorrijders in leren jassen scheurden boten uit elkaar om vreugdevuren aan te steken op het strand.

In de aluminiumfabriek Alcan in Banbury hielden leden van de National Union of General and Municipal Workers een geheime stemming om de vraag te beantwoorden ‘Moeten gekleurde arbeiders worden toegelaten tot de fabriek?’ – 205 antwoordde ja, en 591 antwoordde nee.

Op donderdag was de komische acteur Kenneth Williams geschokt door het losbandige reilen en zeilen waarvan hij getuige was in Hyde Park.

‘Vol met meisjes die rechtop zitten, zich buigen over hun mannelijke metgezellen die liggen, hun kussen en strelingen ontvangen. Het is walgelijk om te zien.’

Een jonge groep uit Liverpool, The Beatles, maakte hun tweede radio-optreden, in een programma genaamd Teenager’s Turn – Here We Go.

Op zijn vooruitstrevende kostschool noteerde de 14-jarige Gyles Brandreth in zijn dagboek dat de schooldokter ‘oud en chagrijnig was… De meisjes zeggen dat hij de tijd neemt om zijn stethoscoop op hun borst te leggen en best eng is!’

Meer geruststellend was in Coronation Street te zien hoe de saaie en koppige Ken Barlow een suïcidaal meisje uithaalde om zichzelf van het dak van een fabriek te werpen.

Leave A Reply

Your email address will not be published.